第6話

押絵と旅する男 6
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2022/04/05 23:00
 十九世紀の古風なプリズム双眼鏡の玉の向う側には、全く私達の思いも及ばぬ別世界があって、そこに結綿ゆいわた色娘いろむすめと、古風な洋服の白髪男とが、奇怪な生活を営んでいる。覗いては悪いものを、私は今魔法使に覗かされているのだ。といった様な形容の出来ない変てこな気持で、併し私はかれた様にその不可思議な世界に見入ってしまった。
 娘は動いていた訳ではないが、その全身の感じが、肉眼で見た時とは、ガラリと変って、生気に満ち、青白い顔がやや桃色に上気し、胸は脈打ち(実際私は心臓の鼓動こどうをさえ聞いた)肉体からは縮緬の衣裳を通して、むしむしと、若い女の生気が蒸発して居る様に思われた。
 私は一渡り、女の全身を、双眼鏡の先で、め廻してから、その娘がしなだれ掛っている、仕合しあわせな白髪男の方へ眼鏡を転じた。
 老人も、双眼鏡の世界で、生きていたことは同じであったが、見た所四十程も年の違う、若い女の肩に手を廻して、さも幸福そうな形でありながら、妙なことには、レンズ一杯の大きさに写った、彼の皺の多い顔が、その何百本の皺の底で、いぶかしく苦悶くもんの相を現わしているのである。それは、老人の顔がレンズの為に眼前一尺の近さに、異様に大きく迫っていたからでもあったであろうが、見つめていればいる程、ゾッと怖くなる様な、悲痛と恐怖との混り合った一種異様の表情であった。
 それを見ると、私はうなされた様な気分になって、双眼鏡を覗いていることが、耐え難く感じられたので、思わず、目を離して、キョロキョロとあたりを見廻した。すると、それはやっぱり淋しい夜の汽車の中であって、押絵の額も、それをささげた老人の姿も、元のままで、窓の外は真暗まっくらだし、単調な車輪のひびきも、変りなく聞えていた。悪夢からめた気持であった。
老人
あなた様は、不思議そうな顔をしておいでなさいますね
 老人は額を、元の窓の所へ立てかけて、席につくと、私にもその向う側へ坐る様に、手真似をしながら、私の顔を見つめて、こんなことを云った。
私の頭が、どうかしている様です。いやにしますね
 私はてれ隠しみたいな挨拶をした。すると老人は、猫背ねこぜになって、顔をぐっと私の方へ近寄せ、膝の上で細長い指を合図でもする様に、ヘラヘラと動かしながら、低い低いささやき声になって、
老人
あれらは、生きて居りましたろう
 と云った。そして、さも一大事を打開けるといった調子で、一層猫背になって、ギラギラした目をまん丸に見開いて、私の顔を穴のあく程見つめながら、こんなことを囁くのであった。
老人
あなたは、あれらの、本当の身の上話を聞きいとはおぼしめしませんかね
 私は汽車の動揺と、車輪の響の為に、老人の低い、つぶやく様な声を、聞き間違えたのではないかと思った。
身の上話とおっしゃいましたか
老人
身の上話でございますよ
老人はやっぱり低い声で答えた。
老人
ことに、一方の、白髪の老人の身の上話をでございますよ
若い時分からのですか
 私も、その晩は、何故なぜか妙に調子はずれな物の云い方をした。
老人
ハイ、あれが二十五歳の時のお話でございますよ
是非ぜひうかがいたいものですね
 私は、普通の生きた人間の身の上話をでも催促する様に、ごく何でもないことの様に、老人をうながしたのである。すると、老人は顔の皺を、さも嬉しそうにゆがめて、
老人
アア、あなたは、やっぱり聞いて下さいますね
と云いながら、さて、次の様な世にも不思議な物語を始めたのであった。